James Harden deveria ter tornado os 76ers imparáveis; em vez disso, foi ele que se tornou um problema

Contratado para ser a peça chave no time do Philadelphia 76ers, James Harden teve um desempenho baixo nos playoffs e sofreu mais uma eliminação na carreira.


No início de março, no palco do Hynes Convention Center em Boston para o início da MIT Sloan Sports Analytics Conference, Daryl Morey, presidente da Philadelphia 76ersusava um blazer azul sobre uma camisa vermelha que continha o O rosto de James Harden em seu famoso meme da internet.

“Tive a sorte de me reencontrar com meu Jesus do basquete.”

Ao longo de sua carreira executiva, Daryl Morey passou a ser definido por duas coisas: ajudar a popularizar análises em toda a NBA e sua parceria de oito anos com Harden e o Houston Rockets.

Um mês antes, o gerente havia completado sua odisseia de um ano para voltar ao trabalho com seu protegido, uma jornada que Morey encerrou com uma foto ao lado de um jato particular, ainda na pista, com a chegada de Harden.

A legenda: um emoji de troféu.

“Esta missão que nos foi dada é o motivo pelo qual todos estão aqui”, disse Morey na conferência de imprensa introdutória de Harden alguns dias depois. “[O gerente geral Elton Brand está] aqui para ganhar títulos. [O técnico Doc Rivers] está aqui para ganhar títulos.”

“É um trabalho inacabado para todos nós. Sabíamos disso desde o momento em que Ben [Simmons] pedida para ser trocada, isso teria que ser por [um jogador] que nos permitiria competir em alto nível.”

“Do jeito que esta liga funciona, temos que colocar jogadores do calibre de James Harden ao lado de Joel Embiid e Tobias Harris. Você não pode ganhar sem isso.”

O pensamento de Morey também era uma suposição: que Harden ainda estava em seu nível de MVP desde os tempos em que estiveram juntos em Houston.

Mas é claro que a ‘versão MVP’ de Harden está no passado.

Harden não apareceu no maior jogo da temporada da Filadélfia. Com tudo em aberto para o jogo 6 das semifinais da Conferência Leste contra o Miami Heat, Harden não foi o protagonista de antes e terminou com 11 pontos, 9 assistências e 4 turnovers. Com direito até às vaias da multidão que enchia o Wells Fargo Center.

Miami encerrou a pós-temporada dos 76ers com uma vitória por 99-90fazendo com que a franquia da Filadélfia se despedisse na segunda rodada dos playoffs pela quarta vez em cinco temporadas.

Agora, o Philadelphia 76ers entra em outra offseason cheia de incertezas e com uma pergunta enorme (e potencialmente cara) para responder: existe um futuro para Harden e os 76ers?

A parceria Harden e Embiid deve fazer sentido

Harden passou a última década sendo único em ação ofensiva dentro da elite da NBA. Da temporada 2013-14 até a temporada 2019-20, ele registrou quase 8.000 jogadas individuais, quase 2.000 a mais do que qualquer outro jogador durante esse período.

Harden teve uma média de 1,1 pontos nessas ações, a maior eficiência de toda a liga. Ele jogou 734 bolas de 3 pontos durante esse período, mais de 500 a mais do que qualquer outro atleta.

O plano era juntar Harden com Embiid. Sem dúvida, criaria uma enorme força ofensiva.

O feedback foi bom no início. Harden acumulou pelo menos 25 pontos em pelo menos 50% de arremessos em cada um de seus primeiros quatro jogos como 76er, vencendo todos eles.

Após vencer os Knicks no segundo jogo da dupla, quando Harden e Embiid combinaram para 37 lances livres, o pivô previu: “Imparável”.

Essas primeiras performances provaram ser atípicas. Nos últimos 29 jogos de Harden nesta temporada, incluindo seus 12 na pós-temporada, ele conseguiu repetir esses números mais quatro vezes. Em uma partida (contra o Milwaukee Bucks, em 29 de março), ele marcou dois gols na mesma noite.

A parte subestimada de Harden foi sua explosão, uma combinação que lhe permitiu alcançar a cesta à vontade e transformar seu passo para trás em um dos mais indefensáveis ​​da história da NBA.

Mas lesões recorrentes nas últimas duas temporadas acabaram com essa explosão. Em 2019-20, Harden passou seu marcador em 44,1% das tentativas. Esse percentual caiu para 30,3% na temporada passada e 29,1% nesta temporada.

A eficiência ofensiva de Harden despencou.

Sua porcentagem efetiva de arremessos caiu abaixo de 50% pela primeira vez desde seu ano de estreia. Entre 71 jogadores que tentaram pelo menos 300 bandejas e enterradas nesta temporada, apenas dois (Knicks’ Harden e RJ Barrett) acertaram menos de 50%.

Essas perguntas vieram à tona nos playoffs. Contra duas defesas intensas, o Toronto Raptors e o Miami Heat, Harden teve o desempenho brilhante ocasional.

Harden atingiu 44,2% na faixa nesta pós-temporada, seu menor em qualquer playoff em que jogou. Ele teve 32 pontos na quadra e 29 turnovers contra o Miami.

A marca de 0,88 pontos por ação contra o Heat foi a menor desde 2014.

Harden marcou mais de 30 pontos uma vez na pós-temporada – na vitória em casa do jogo 4 da Filadélfia sobre Miami – e lutou consistentemente para terminar por dentro. Seus 40,4% de arremesso geral e 43,8% de arremessos de 2 pontos foram suas notas mais baixas na pós-temporada em oito anos. E ele registrou a maior taxa de rotatividade de sua carreira, tendo uma taxa de uso muito menor do que qualquer uma de suas passagens prolíficas em Houston.

O técnico Doc Rivers e os companheiros de Harden tentaram repetidamente reajustar as expectativas enquanto os playoffs continuavam. Harden ainda é um jogador de elite e o único armador ‘puro’ do time.

Quando o Philadelphia jogou bem ofensivamente nesses playoffs, Harden foi uma força motriz. Quando ele está em quadra, o ataque do 76ers está em 114,7 pontos por 100 posses, o que estaria confortavelmente entre os cinco primeiros da liga durante a temporada regular.

Quando ele vai para o banco, seu desempenho ofensivo cai para 101,5, o que seria facilmente o mais baixo da NBA.

O raciocínio por trás do acordo de Harden, no entanto, foi apenas isso.

Os playoffs de Harden mostram o quão complicado será seu período de potencial free agency e para todos os lados envolvidos.

A troca por Harden

Morey e os 76ers esperavam que a temporada terminasse de forma diferente da anterior. Em vez disso, acabou obtendo o mesmo resultado (apenas com problemas diferentes ao longo do caminho).

A última pós-temporada dos 76ers terminou com seu armador All-Star perdendo um chute importante nos estágios finais do jogo 7 das semifinais da Conferência Leste, em casa contra um time de classificação mais baixa.

A pós-temporada atual terminou com seu armador All-Star acertando 4 de 9 e caindo no Jogo 6, novamente em casa, para um Miami sem Kyle Lowry pela quarta vez em seis jogos na série.

Existem circunstâncias atenuantes, principalmente lesões Embiid. Mas este outono, no entanto, é sobre Harden. Ele era, pela própria previsão de Morey, a peça final do quebra-cabeça, a jogada que tinha que funcionar.

Agora os 76ers estão em risco novamente. Por quê? Por causa do status incerto do contrato de Harden.

Quando a troca de Harden-Simmons foi concluída, esperava-se que Harden optasse pelo último ano de seu contrato garantido, dando à franquia algum nível de proteção.

Harden, no entanto, não.

Ele começou a temporada esperando conseguir um novo contrato máximo. Nos últimos anos, armadores veteranos como Lowry, Chris Paul e Mike Conley aumentaram para algo entre US$ 25 milhões e US$ 30 milhões por temporada (abaixo da opção prevista de US$ 47 milhões de Harden) e muito aquém dos US$ 270 milhões que ele pode tentar buscar um novo contrato de cinco anos se ele decidir ser um agente livre.

E enquanto Chris Paul tem outra temporada brilhante com Phoenix aos 37 anos, Harden é visto pelos executivos como mais adequado para ser comparado a atletas veteranos do que jogadores dignos de contratos máximos.

Harden ainda pode tentar encontrar essa quantia em outro lugar, mas há poucas opções, já que a maioria das equipes está se reconstruindo sem o uso de um armador que fará 33 anos em agosto e tem um contrato caro.

A carreira de Harden está repleta de decepções na pós-temporada. Ele desapareceu no jogo 6 das semifinais da Conferência Oeste de 2017, fazendo 2 de 11 quando os Rockets foram derrotados pelo San Antonio Spurs.

Harden e os Rockets erraram 27 arremessos de 3 pontos consecutivos no jogo 7 contra o Golden State Warriors nas Finais do Oeste de 2018, depois foram eliminados contra uma equipe do Warriors sem lesões na temporada seguinte.

Harden enfrentou vários companheiros de equipe, de Dwight Howard a Chris Paul a Russell Westbrook, Kevin Durant e Kyrie Irving. Sua chegada à Filadélfia foi uma chance de mudar a história. E para uma cidade que se cansou da saga Simmons, simplesmente poder ter Harden na quadra foi o suficiente para lhe render muita boa vontade.

Mas então veio outro playoff fracassado, que culminou com o desaparecimento de Harden em um jogo de eliminação.

O problema, tanto para Harden quanto para os 76ers, é que o melhor deles não é o que costumava ser.

Apenas três meses depois de terem se juntado ao que parecia ser uma união perfeita e de longo prazo, o futuro para ambos os lados não poderia ser mais sombrio.

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