A história de um investidor de criptomoedas que enganou Wall Street

  • É surpreendente que Hannum tenha escapado por tanto tempo, mesmo que poucos de nós devêssemos nos surpreender hoje em dia com o poder das mentiras e nossa própria tendência a acreditar nelas.
  • Hannum frequentou a Universidade da Carolina do Sul – ele me enviou uma foto de sua carteira de estudante antes de parar de responder – mas a escola disse que ele não concluiu nem a graduação nem a pós-graduação.

(Ron Lieber, The New York Times) – Quando o ZenLedger divulgou um acordo em março para o Internal Revenue Service dos EUA, NÓS (IRS) para continuar usando seu software, Dan Hannum disse que estava “animado”. Foi um momento importante para a empresa, que é apoiada por Mark Cuban e outros. investidorese pretende ser uma espécie de TurboTax para os entusiastas da criptomoedas.

Não foi surpresa que Hannum tenha desempenhado um papel proeminente no comunicado de imprensa do ZenLedger. Como COO, ele falou em nome da empresa para o Wall Street Journal, Politico e inúmeros outros podcasts.

E quem não gostaria de falar com ele? Em entrevistas – e em um longo perfil publicado pela Forbes – ele falou em mudar de vida e fazer um MBA, de suas passagens por empresas importante de Wall Streetcomo o Goldman Sachsé de investimentos em criptomoedas incrivelmente lucrativas que lhe permitiram ganhar milhões de dólares para si e para outros, como o falecido jornalista Larry King.

Se tudo isso fosse verdade.

Poucas semanas depois de anunciar o acordo com o IRS, a empresa demitiu Hannum. Perguntei ao ZenLedger algumas coisas que não pude verificar sobre Hannum depois de falar com ele sobre um recurso sobre negociação de criptomoedas e impostos. Muito do que ele havia dito a outros jornalistas também não fazia sentido.

Todo setor emergente – com suas oportunidades para pessoas empreendedoras das quais ninguém ouviu falar para ficar rico rapidamente – atrai pelo menos alguns fabulistas. Mas é surpreendente que Hannum tenha escapado por tanto tempo, mesmo que poucos de nós devêssemos nos surpreender hoje em dia com o poder das mentiras e nossa própria tendência a acreditar nelas.

A princípio, ele tentou oferecer alguma evidência e me garantiu que estava dizendo a verdade, mas parou de me responder antes de ser demitido. Então não sei por que ele fez o que fez.

Mas não é apenas culpa dele. Parar de fazer perguntas é uma boa maneira de cair na camaradagem – um apresentador de podcast se referiu a Hannum como um “Og” (abreviação de “gangster original”, uma frase usada para se referir àqueles em uma atividade para muito tempo) – que vemos em todo o mundo O negócio, política e cultura digital. Há um preço desagradável em ver apenas o que você quer ver: pouco a pouco e de repente, do nada, mentir em público passou a parecer uma estratégia razoável para avançar ou permanecer na frente. Precisamos de menos criação de mitos e mais verificação de fatos.

Então, primeiro, a história que ele contou sobre si mesmo. Começa com a polícia parando um Hannum adolescente com cerca de três quilos de maconha, e depois um ano em um programa para delinquentes menores que atuou como uma bandeira vermelha para ele. Então, de acordo com o que ele disse aos entrevistadores, ele fez sua graduação e MBA na Universidade da Carolina do Sul, o que lhe deu estágios na Goldman Sachs, Morgan Stanley e na TD Ameritrade.

Hannum disse que ficou muito interessado em criptomoedas e se lançou na área, trabalhando para a Blockchain Capital, que o pagou em dinheiro. Bitcoine ajudou a gerenciar uma oferta inicial de moedas focada em energia renovável. Esse projeto, diz ele, rendeu a Larry King – e investidores profissionais como Stan Bharti e Jim Rogers – muitos milhões de dólares em questão de semanas.

Investidores encantados logo fizeram fila para dar mais dinheiro a Hannum, ou assim ele disse.

“As pessoas ricas sempre têm alguns dólares extras guardados que estão dispostas a jogar fora, ou pelo menos correr um pouco de risco”, disse ele no podcast The Fundamental Value.

Hannum disse durante a gravação que ele teve que levantar “o primeiro milhão” e que King lhe deu US $ 4 milhões – além de acesso a outros investidores ricos. “Ele compartilhou os contatos que tinha e isso abriu milhares de portas às quais eu provavelmente nunca deveria ter acesso”, disse Hannum.

Em algum momento, ele alegou que tinha US$ 100 milhões sob sua gestão e estava apostando na infraestrutura blockchain. Hannum disse que um desses investimentos foi o ZenLedger e que ele ingressou no nível C da empresa depois de investir dinheiro de seu fundo nele.

Dada a credibilidade que vem com um título pomposo, era natural que as pessoas quisessem ouvir o que ele tinha a dizer e não interrompê-lo para questioná-lo. (A Forbes disse que estava revisando as informações do perfil, escritas por um jornalista freelance, que alegou ter pesquisado “informações básicas” sobre Hannum, mas não verificou sua formação profissional ou educação.)

Conheci Hannum em março, quando conversei com ele sobre criptomoedas e impostos. Nada em relação às recomendações que ele ofereceu em nossa conversa telefônica levantou qualquer alarme – na verdade, tudo foi verificado com o IRS.

Mas a história de vida que ele me contou não fazia sentido.

A Universidade da Carolina do Sul é uma boa escola, mas não é o primeiro lugar onde bancos Os esnobes de Wall Street estão à procura de novos talentos. E Larry King, que morreu no ano passado, estava realmente investindo milhões de dólares em criptomoedas?

Hannum alegou ter pago milhões em impostos sobre seus ganhos com criptomoedas, mas seu escritório em Charlotte, Carolina do Norte, onde trabalhava remotamente, parecia muito simples no Zoom. E, afinal, todas as figuras do mundo das criptomoedas não moravam em Miami?

Então comecei a fazer perguntas a outras pessoas. Não demorou muito para descobrir que Hannum havia inventado muito do que havia contado.

Só pude verificar informações de sua vida universitária, pois é difícil acessar os registros de delinquentes juvenis. Hannum frequentou a Universidade da Carolina do Sul – ele me enviou uma foto de sua carteira de estudante antes de parar de responder – mas a escola disse que ele não concluiu nem a graduação nem a pós-graduação. E Goldman, Morgan Stanley e TD Ameritrade não tinham registro dele como funcionário.

W. Brad Stephens, fundador e sócio-gerente da Blockchain Capital, também disse que Hannum nunca trabalhou na empresa. “Lembro-me vagamente de conhecê-lo pela primeira vez por volta de 2017 em uma reunião em nosso escritório para algo que ele estava tentando começar”, disse Stephens por e-mail. “Decidimos não investir. Mas ele parecia um jovem simpático que estava extremamente empolgado com Bitcoin e blockchain.”

E os três investidores que Hannum alegou ter ajudado a ganhar milhões? A oferta nunca foi formalmente lançada, de acordo com um advogado da empresa de investimentos fundada por Bharti.

“Nenhum lucro foi obtido por ninguém”, disse o advogado Neil Said, respondendo a perguntas em nome de Bharti, que estava envolvido no projeto de oferta da moeda.

King até gravou um vídeo para o projeto de oferta inicial de moedas, mas sua viúva Shawn afirmou que ele nunca teve nenhum investimento em criptomoedas e que ela não conhecia Hannum.

Rogers, que administrava um fundo de investimento com George Sorose escreveu o livro “Investment Biker”, disse que foi brevemente um “consultor cético” do projeto, pois não esperava que funcionasse. E acrescentou que nunca comprou criptomoedas, muito menos com a ajuda de Hannum.

“Nunca ouvi falar dele”, Rogers me enviou um e-mail. “Tudo isso é um absurdo.”

Mas Hannum estava de alguma forma ligado ao projeto que não foi adiante: ele trabalhava em uma empresa de marketing em Santa Monica, Califórnia, chamada Hawke Media, que participou da proposta, segundo Erik Huberman, CEO da Hawke.

Não consegui encontrar nenhuma evidência de que Hannum tivesse feito investimentos arriscados, muito menos US$ 100 milhões. E não está claro exatamente como ele chegou ao ZenLedger. Pat Larsen, fundador e CEO da ZenLedger, não atendeu meus telefonemas nem respondeu a nenhum dos meus e-mails. Eu também queria saber se Larsen havia lido o longo perfil publicado pela Forbes, no qual Hannum descrevia como ele havia sido um dos primeiros financiadores do ZenLedger.

Rob Ford, porta-voz externo do ZenLedger, tentou esclarecer algumas coisas. Ele disse que Hannum não investiu na ZenLedger e que Larsen não leu o perfil da Forbes. No entanto, a empresa não acredita que Hannum tenha deturpado a empresa, acrescentou.

(A conexão com o IRS é verdadeira: a ZenLedger tem quatro contratos totalizando US$ 509.600 sob o nome corporativo Blockchain Analytics e Tax Software LLC. A agência disse que os contratos geralmente permanecem em vigor até expirarem. “No entanto”, acrescentou ele, “contratos governamentais, incluindo este one, estão sujeitos a revisão contínua de acordo com as normas federais de contratação.”)

Então, como Hannum acabou no ZenLedger?

“Hannum foi nomeado para o ZenLedger por meio de um relacionamento profissional e foi aprovado após uma verificação de antecedentes que não indicou nenhum alerta sobre sua educação ou histórico de trabalho”, disse a empresa em comunicado. “Uma vez que ficou claro que ele mentiu sobre sua formação e experiência profissional, e a natureza de seu mandato na ZenLedger, ele foi demitido no mesmo dia.”

As verificações de antecedentes nunca são uma má ideia ao contratar alguém, mas isso provavelmente não encontraria sinais de alerta sobre a formação profissional ou educacional de uma pessoa. Então, se o ZenLedger não estava fazendo as perguntas certas, o que seus investidores estavam dizendo?

As empresas que desejam entrar em um negócio geralmente contam com a devida diligência que o chamado investidor líder realiza. No caso do ZenLedger, esse papel coube ao Bloccelerate, que liderou uma rodada de financiamento de US$ 6 milhões no ano passado. Na época, a sócia geral da Bloccelerate, Kate Mitselmakher, chamou a equipe ZenLedger de “talentosa, motivada e criativa”.

Então, quanto sua empresa sabia sobre essa equipe?

“Nossa diligência foi extensa, incluindo conversas com o IRS”, ela me disse. “Fizemos mais investigações do que um capitalista de risco típico teria feito.”

A Bloccelerate avaliou o diretor técnico da empresa, disse ela – embora não achasse que alguém tivesse falado com Hannum, o diretor de operações. “Nenhum capitalista de risco estaria no setor se tivéssemos que verificar os antecedentes de todos na empresa”, disse ela.

Então, o que realmente aconteceu lá? Cuban, cuja empresa também participou da rodada de financiamento do ano passado, ofereceu mais algumas explicações por e-mail.

“A maioria de nós tende a confiar e tentar se concentrar em tornar nosso negócio um sucesso, em vez de examinar cada currículo”, escreveu ele. Mentirosos podem ser um problema em qualquer empresa e até chegaram ao New York Times, observou ele.

“As pessoas mentem e às vezes são realmente boas nisso”, disse ele. “Tudo o que uma empresa pode fazer é seguir em frente.”

Mas aceitar a fraude é aceitar a derrota e, na verdade, por que deveríamos? Talvez Hannum pudesse canalizar seu entusiasmo para uma solução: usar blockchain – com todas as suas promessas de registros permanentes e inalteráveis ​​– para criar uma plataforma onde se pode optar e verificar o histórico educacional e profissional. Então as pessoas não seriam capazes de fazer o que ele fez.

O ZenLedger, pelo menos, parece ter aprendido a lição. Seus novos diretores de estratégia e operações tiveram até passagens pela CIA e pelas forças especiais dos EUA conhecidas como Boinas Verdes. (Eu confirmei.)

E quando Larsen disse no Twitter no final de março que ZenLedger estava procurando por um “grande líder e comunicador” para assumir o antigo cargo de Hannum, o link que ele postou destacou a flexibilidade do local de trabalho e a opção de ganhar pelo menos parte dele. de salário em criptomoedas.

Além de exibir o aviso: “vamos verificar suas referências”. // TRADUÇÃO DE ROMINA CACIA

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